The Sea Watch case before the European Court of Justice: Is there a difference between occasional and systematic SAR activities?

ECJ, judgment of 1 August 2022, Sea Watch eV v. Ministero delle infrastrutture e dei trasporti, and Others, C-14/21 and C-15/21

The article examines the decision of the ECJ, contextualising it within a systemic policy adopted by EU Member States – and in particular Italy – to curb migration flows in the Mediterranean. It explains that the ECJ introduced a distinction between occasional and systematic SAR activities, although the legal instruments employed by the Court in its decision do not contain such a distinction. Finally, it argues that the absence of an international and European legal framework on privatized SAR operations is causing substantial uncertainties and legal dilemmas and should be redressed by EU Member States through a new agreement aimed at filling the legal lacuna.

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Francesca Romana Partipilo è dottoranda di ricerca presso la Scuola Superiore Sant'Anna e visiting researcher presso l'Università di Utrecht. Si è laureata in Giurisprudenza all'Università di Trento, ha conseguito un master in Diritti Umani presso la Scuola Superiore Sant'Anna, ed ha lavorato come ricercatrice presso il British Institute of International and Comparative Law (Londra). Ha svolto attività di volontariato in un campo profughi in Grecia e presso il British Refugee Council, a Londra. La sua ricerca si colloca all'intersezione tra il diritto dei rifugiati, il diritto del mare e il diritto internazionale dei diritti umani.